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SpaceX载人火箭发射成功 曾濒临破产的它如何赢得NASA订单
来源: 成都商报    2020-06-01 13:32:27

    美国当地时间5月30日15时24分,搭载两名宇航员的美国太空探索技术公司SpaceX龙飞船,在佛罗里达州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心开启。两名美国宇航局(NASA)的宇航员道格·赫尔利和鲍勃·本肯,搭乘SpaceX公司的猎鹰9号和载人“龙”飞船从39A发射台升空,飞往国际空间站。此后,两人将在国际空间站进行长达110天的任务。

  本次发射原定于当地时间5月27日进行,但因天气原因,发射在最后时刻取消改期。据《纽约时报》报道,对于NASA和SpaceX而言,这次发射都有着重大意义。这是自2011年以来美国首次使用国产火箭和飞船从本土将宇航员送往空间站,也是SpaceX成立18年以来的首次载人任务。

  然而,这次的成功实属来之不易。自2002年成立以来,历经了小布什、奥巴马和特朗普三任总统,从差点破产到成功抱上NASA“大腿”,SpaceX的商业航天之路可谓走得异常艰辛。

  历经十年

  挫折重重的首飞之路

  二十世纪六七十年代,将宇航员送上月球后,美国建造了一支能往返于轨道之间的航天飞机舰队。但在哥伦比亚号航天飞机2003年的坠毁事故后,NASA最终不得不依赖俄罗斯的飞船运送宇航员往返国际空间站。

  然而即便如此,NASA一直在酝酿着一个计划――“星座计划”,时任总统小布什曾宣布,计划2020年前将宇航员送回月球。“星座计划”最重要的一个部分在于,NASA为未来的太空计划开启了理念和政策上的彻底创新――商业化,不再自行建造新的航天飞机,而是将运送宇航员及货物的任务交给私人企业。随后,NASA针对向国际空间站运送货物的公司开启了一场竞赛。

  SpaceX正是赢得NASA合同的两家公司之一,但不同于通常的经营方式,NASA不会对公司成本进行补偿,也没有在此基础上支付额外的费用以确保利润。根据这份货运合同,NASA仅向SpaceX支付了预先确定的金额,以达到特定的研发目标。

  然而,在与NASA成功牵手前,由于第一枚火箭前三次发射尝试失败,SpaceX几乎濒临破产。2006年,赢得NASA的货运合同帮助SpaceX赢得了一线生机,NASA的资金使得公司能继续提供猎鹰9号和“龙”飞船Dragon的开发资金。

  到了2008年,SpaceX进行了决定生死的第四次发射,这一次它成功了,世界上第一枚私人企业建造的火箭成功升空。从这一刻开始,SpaceX扭亏为盈,开启了自己的商业航天之路。迄今为止,SpaceX已经成功地为NASA发射了19次货运任务。

  但在另一头,NASA充满野心的太空计划却遭遇了挫折。2009年奥巴马政府上台后,虽然支持商业货运航天计划,但却因担心陷入财务和技术困境,而对星座计划保持着谨慎的态度。因此,奥巴马政府改变了NASA太空计划的方向,叫停了布什政府启动的登月计划。

  2010年,NASA开始向一个新项目“NASA商业载人计划”注入资金,以促进空间站人员和货物运输的商业化。

  曾被质疑和不看好

  现成为商业火箭里的巨头

  曾在奥巴马政府担任美国宇航局副局长的洛丽·加弗还记得,当一组宇航员重返地球后,自己曾试图向他们解释新计划的那个瞬间:“从他们的脸书,你可以看出哪些人很感兴趣,而哪些人很生气。”

  加勒特·赖斯曼正是很感兴趣的宇航员之一,以至于2011年从NASA退休后,他毫不犹豫地进入了SpaceX工作。赖斯曼还记得那时自己回到NASA,把SpaceX的龙飞船载人计划交给自己以前的同事时,两家机构间并不信任彼此。

  除了NASA内部,当时的美国国会也对此持怀疑态度。当时的俄克拉荷马州的国会议员、现任NASA局长布里登斯汀说道,“它在国会没有得到很多支持。”

  实际上,奥巴马政府希望能以更快的速度推进商业载人项目,并考虑在2009年通过的经济刺激方案中保留一个项本为其提供资金的条款。但由于国会和一些NASA高级官员的反对,这一条款没能通过。

  加弗表示:“他们本可以像现在一样,无论预算金额多庞大,都能迅速通过。如果是这样,我们的尝试就能早点开始,就能缩短航天飞机退役与更换航天飞机的时间间隔。”

  然而,时任NASA局长小查尔斯·博尔登努力了多年也未能实现这一目标。2017年,布里登斯汀接下博尔登手中的接力棒。“为了使这个项目顺利进行,博尔登先生做了大量的工作。这么多年过去了,我们终于取得了成功,”布里登斯汀说道。

  时至今日,很多太空领域的从业者都支持私人公司将宇航员送入宇宙的想法。SpaceX也不再是人们心中那个好斗的后起之秀,而是美国商业火箭行业的巨头。

  “自那以后,情况发生了很大变化。在我看来,一切都在向着好的方向发展。”赖斯曼说道。

  20年亲密好友

  并肩成为首批商业载人航天宇航员

  按照NASA的传统,宇航员通常会乘坐一台印有NASA标志的Astrovan前往火箭发射台,然而这一次,两名宇航员穿着SpaceX时尚的宇航服、搭乘印有NASA标志的白色特斯拉ModelX前往了发射台。随后,两人下车穿过距离地面230英尺的通道,登上了位于“猎鹰9号”顶部的太空舱。

  作为首批商业载人飞行的宇航员,道格·赫尔利和鲍勃·本肯是NASA资深的两名宇航员,都曾在不同的航天飞机上执行过太空任务。

  多年来,两人的职业生涯和个人生活轨迹几乎像两条平行的DNA链,从军队到试飞员学校,再到NASA2000级宇航员班成为同学,再到都在同一个班里遇到了自己的另一半。

  据《华盛顿邮报》报道,鲍勃·本肯是一名空军飞行员,在空军服役时,他曾驾驶过25种不同的飞机,还曾担任过F-22猛禽的测试工程师。2000年开启宇航员生涯后,鲍勃曾2次乘坐“奋进号”航天飞机,在太空中停留了超过708个小时,还曾进行了6次、共计37个小时的太空行走。

  上周,当鲍勃抵达肯尼迪航天中心时,他表达了对于这次任务的兴奋,不仅因为它的历史意义,还因为这是第一次商业载人航天飞行。

  道格·赫尔利同样是执行过两次任务的老手,包括2011年亚特兰蒂斯号航天飞机的最后一次飞行,鲍勃见证了美国航天飞行30年的结束,也见证了NASA的历史转折时刻。而这次,他又将见证美国航天史上首次由私营公司建造和运行的载人飞船执行“太空的士”任务的新篇章。

  当在NASA的宣传视频中被问及最期待的是哪一刻,赫尔利说,自己最期待的是进入飞船,坐在鲍勃旁边。“从20年前成为宇航员开始,我们一直都是亲密的朋友。能和最好的朋友一起飞行是一种幸运,我想有很多人都希望也能这样。在任务结束时,我们以呕吐来庆祝。”赫尔利说。